Grande Salle
Saturday March 18 2017 / 14:30
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Comment a-t-on su que l’atome existe ?

Rencontre avec Jean-Marc Lévy-Leblond, physicien, et Roland Lehoucq, astrophysicien. Animée par Étienne Klein

  • Comment a-t-on su que l’atome existe ? | Étienne Klein / photo Philippe Matsas © Flammarion
    Étienne Klein / photo Philippe Matsas © Flammarion

Textes lus par Léon Bonnaffé.

On dit généralement de l’atome qu’il est un objet qui avait été imaginé par les Grecs Anciens et qui fut découvert par les physiciens 2 500 ans plus tard.
Mais l’atome qui existe a-t-il vraiment à voir avec l’idée qu’on se faisait de lui ?

L’atome est un concept philosophique qui vient de loin. Épicure notamment, se demande si la matière est divisible à l'infini : non, car sinon comment expliquer la permanence des choses ? Il faut une plus petite composante indivisible des corps : l'atome. Ce concept devint une hypothèse, à partir de laquelle le monde était décrit, puis une théorie, et l'atome fut ensuite vraiment découvert plus de deux millénaires après Démocrite et Épicure.
S'il n'est en réalité pas indivisible, il demeure la plus petite composante d'un corps combinable avec une autre. Il forme les molécules, et avec elles la matière. L'ensemble du monde dans sa diversité est la combinaison de seulement une centaine d'atomes différents. L'atome ouvre donc toute la compréhension du monde.

Jean-Marc Lévy-Leblond

Professeur émérite de l'université de Nice, Jean-Marc Lévy-Leblond est physicien, essayiste et éditeur. Il dirige au Seuil la collection « Science ouverte », prône une formation élargie des scientifiques. Il est l'un des meilleurs artisans de la « mise en culture » des sciences.

À lire

Jean-Marc Lévy-Leblond : L'atome expliqué à mes petits-enfants (Seuil, 2016)

Roland Lehoucq : La SF sous les feux de la science (Le Pommier, 2012) / Faire de la science avec Star Wars (Le Pommier, 2005)

Roland Lehoucq

Astrophysicien au Commissariat à l'énergie atomique de Saclay, Roland Lehoucq est l'un des spécialistes français de la topologie cosmique. Il est professeur d'Humanités scientifiques à Sciences Po Paris. Il donne les cours magistraux de relativité restreinte ainsi que d'astrophysique stellaire à l'École polytechnique.